Le chef de cuisine, ou chef cuisinier est le seul patron de la cuisine d'un restaurant. Seul ou à la tête de sa brigade, il opère derrière les fourneaux et se charge de la réalisation des plats à servir en salle. C'est lui qui imagine les plats proposés à la carte, en fonction de son imagination et de ses goûts.

Le chef de cuisine est le garant de la réputation d'un restaurant. Avec pour principale mission la satisfaction du client, il élabore les plats de la carte et les prépare pour le service. Il doit généralement encadrer une équipe de cuisiniers et de commis placée sous ses ordres pour mener à bien son travail.

Rôle du chef de cuisine
Le chef de cuisine possède de multiples casquettes. Il est à la fois cuisinier, gestionnaire et chef d'équipe. Son rôle ne s'arrête pas à la réalisation des plats et sa fonction demande une certaine polyvalence. De manière souvent autonome, mais sous la direction du directeur d'établissement, il doit :
• Élaborer l'ensemble des plats proposés à la carte du restaurant en veillant à les renouveler régulièrement en fonction des saisons ou des tendances ;
• Diriger sa brigade lors de la réalisation des plats en s'assurant que les plats correspondent à ses directives avant leur départ pour la salle ;
• Coordonner l'activité de la cuisine avec celle de la salle pour assurer un service rapide ;
• Gérer les stocks d'ingrédients et de produits frais en passant les commandes aux fournisseurs ;
• Entretenir des liens professionnels avec les agriculteurs et fournisseurs de sa région pour accéder aux produits les plus adaptés à sa cuisine ;
• Assurer le respect des normes de sécurité et d'hygiène dans sa cuisine ;
• Transmettre son expérience aux apprentis et susciter des vocations

Le grade de chef de cuisine s'obtient après plusieurs années d'expérience dans la restauration. L'évolution est très hiérarchisée : d'abord commis de cuisine, le candidat peut ensuite devenir cuisinier, puis chef de partie, et enfin second de cuisine avant d'accéder au statut de chef de cuisine. Dans certains établissements ne disposant pas de tous ces grades hiérarchiques, l'évolution peut se faire plus rapidement en sautant des étapes.
Bien qu'il soit au sommet de la hiérarchie en cuisine, un chef de cuisine peut voir sa carrière évoluer. Ainsi, il peut entrer au service d'un grand restaurant ou ouvrir son propre établissement.